Haití, historias de violencia y sobrevivencia

El dieciocho de mayo se conmemora en Haití el Día de la Bandera. Poco se sabe en Chile de la historia y cultura haitiana, pese a que los lazos que unen a los dos países. La lucha de los haitianos contra la esclavitud y el colonialismo dejaron un marco permanente en su memoria colectiva. Pero la independencia no trajo ni paz ni felicidad, y su historia ha estado marcada por una serie de crisis y conflictos. Más de 185.000 haitianos viven hoy en Chile y, aunque la mayoría lo hace en condiciones de precariedad, tratan de seguir adelante lejos de su tierra natal.

David Allen Harvey

El dieciocho de mayo es conmemorado en Haití el Día de la Bandera, recordando el gesto del general Jean-Jacques Dessalines en el año 1803, quien tomó el tricolor de Francia, potencia imperial contra la cual combatía, y le cortó la parte blanca, formando así el nuevo estandarte de la primera república negra del Nuevo Mundo. Poco se sabe en Chile de la historia y cultura de aquel país, pese a que los lazos que unen a Chile y a Haití se han fortalecido desde el terremoto de 2010, cuando Chile encabezó la misión humanitaria de las Naciones Unidas para el socorro y reconstrucción en la isla caribeña. En los años siguientes, miles de haitianos han emigrado a Chile buscando una vida mejor, trabajando como mano de obra no calificada en distintos sectores, entre ellos el trabajo agrícola en la Sexta Región. Las barreras de lenguaje y de cultura, los prejuicios raciales, y el aislamiento de la comunidad haitiana en Chile han impedido la integración y comprensión mutua entre estos pueblos. Sin embargo, y a pesar de su triste historia y su lamentable situación actual, Haití tiene una gran riqueza cultural que vale la pena conocer:  para más información sobre arte y cultura haitiana, ver el artículo de Alicia Mercado-Harvey.

Para entender la situación de Haití, hay que recordar el pasado del siglo XVIII. Esta pequeña isla formaba, en aquella época, un centro importante de la economía global, siendo el productor de azúcar más importante del mundo, y uno de los más importantes de café. La venta de estos productos, exportados primero a Francia y, luego, al resto de Europa, hizo la fortuna de muchos hacendados, capitanes de barco, y comerciantes franceses, permitiendo el auge de grandes ciudades portuarias como Nantes y Burdeos. Toda esta riqueza fue producto del trabajo no remunerado de esclavos africanos, casi medio millón de personas en 1789, o sea el noventa por ciento de la población total de la colonia. Al contrario de la mayoría de las colonias españolas, la población servil de Saint-Domingue (como se llamaba en aquella época) no aumentaba por reproducción natural: las muertes siempre fueron más numerosas que los nacimientos, y los expertos de la época calcularon que la vida laboral promedio de un trabajador del azúcar era solo ocho años. Por lo tanto, un comercio de esclavos constante y a gran escala servía a la demanda ilimitada de los hacendados franceses, y la gran mayoría de los esclavos habían nacido en África, específicamente de muchas comunidades de la costa poniente desde Senegal hasta Angola. La cultura africana se mantuvo en su integridad en un grado mayor que en cualquier otro país del Nuevo Mundo, incluso más que en Cuba o Brasil. Esto es evidente en la vestimenta, la comida, la música, y la danza, pero sobre todo en el vudú, religión sincretista que combina diversas tradiciones espirituales africanas, y se basa en la comunicación con los dioses y los espíritus de los ancestros.

La Revolución Francesa de 1789, dividiendo la población blanca de la colonia, forjó la brecha que permitió la Revolución Haitiana, que comenzó dos años después con una sangrienta insurrección servil en los llanos del norte. Según la leyenda, los antepasados africanos dieron su bendición a la revuelta, a través de una ceremonia nocturna de vudú en Bois-Caiman, el 14 de agosto de 1791. A comienzos de 1793, tras la ejecución del rey Luis XVI en la guillotina, Gran Bretaña y España declararon la guerra contra el régimen revolucionario, poniendo en peligro no solo el territorio europeo de Francia, sino también sus colonias en el Nuevo Mundo. Para enfrentarse a la crisis, el comisario revolucionario de Saint-Domingue, Léger-Félicité Sonthonax, prometió la libertad a todo esclavo dispuesto a defender la revolución contra sus enemigos, creando una alianza entre radicales franceses y esclavos rebeldes, que estableció un nuevo orden en el territorio y facilitó el ascenso de Toussaint L’Ouverture, exesclavo y general revolucionario que se considera el padre de la patria de Haití. El parlamento francés consagró la alianza con la abolición oficial de la esclavitud el 4 de febrero de 1794.

Cinco años después, la derrota de la revolución en Francia puso en peligro la libertad de los exesclavos de Haití. Tras tomar el poder en un golpe de estado en noviembre 1799, el general Napoleón Bonaparte quiso reconquistar la isla e imponer de nuevo la esclavitud para restablecer el cultivo lucrativo de azúcar y café. En 1802, mandó una gran expedición militar a mando de su cuñado, el general Víctor Leclerc. Las tropas de Leclerc capturaron a Toussaint L’Ouverture, quien murió el año siguiente en una celda francesa lejos de su patria, pero no lograron reconquistar la colonia, por causa de su topografía difícil, la resistencia furiosa de las fuerzas haitianas y, sobre todo, las fiebres tropicales que diezmaron a los soldados europeos. El 1 de enero de 1804, el general Dessalines proclamó la independencia de la república de Haití, fecha celebrada desde entonces como el gran feriado nacional de Haití.

Pero el calvario de los haitianos estaba recién comenzando. El padre de la patria, L’Ouverture, había muerto en Francia, y su sucesor fue asesinado poco después de proclamarse emperador de la isla. Ello dio inicio a un período de guerras civiles, golpes y asesinatos que duraría décadas. La clase terrateniente (blanca y mulata) emigró o fue expulsada, y muchos de sus miembros se instalaron en islas vecinas, como Cuba, para seguir el cultivo de azúcar; lo mismo sucedió con la clase profesional y mercantil. Los exesclavos, ahora pequeños campesinos, hicieron lo que pudieron para subsistir. El colapso económico de Haití se agravó por una política de aislamiento de los países vecinos, en su mayoría también esclavistas que temían el ejemplo de la Revolución Haitiana. Luego, en 1825, el nuevo rey de Francia, Charles X, con la amenaza de una nueva invasión, obligó al gobierno haitiano a pagarle a los franceses una indemnización millonaria en recompensa por sus pérdidas. Esta indemnización fue un lastre duradero para el desarrollo económico de Haití, y solo se terminó de pagar en 1947. En el siglo XX, Haití sufrió una ocupación militar norteamericana desde 1915 hasta 1934, y la dictatura de dos generaciones de la familia Duvalier desde 1957 hasta 1986. Después de la dictatura de Duvalier, se inauguró una democracia frágil bajo Jean-Bertrand Aristide, un populista de izquierda, y en las tres décadas siguientes, Haití vivió el período democrático más largo de su historia con la sucesión pacífica de una serie de mandatarios elegidos por el pueblo. Sin embargo, con el asesinato del presidente Jovenel Moïse, el 7 de julio de 2021, volvió el caos y colapsaron las instituciones políticas y sociales, dando lugar a una anarquía dominada por pandillas armadas que roban y aterrorizan a los ciudadanos comunes.

Haití siempre ha sido el país más pobre de América Latina, y está entre los más pobres del mundo. Casi el 25% de los haitianos vive fuera de su país, constituyendo una diáspora de tres millones y medio de personas. Chile es el tercer país de la diáspora, con aproximadamente 185.000 haitianos en el territorio nacional, y solo Estados Unidos y la República Dominicana tienen más residentes de origen haitiano. El chileno-haitiano más conocido, sin duda, es el futbolista Jean Beausejour, pero la mayoría de los haitianos en Chile viven en condiciones de precariedad. Con la pandemia, muchos perdieron sus empleos y, atraídos por falsas promesas, cruzaron el continente para intentar atravesar la frontera entre México y Estados Unidos, donde fueron detenidos y deportados de vuelta a Haití.

Hoy Chile vive una crisis migratoria, con el ingreso ilegal de inmigrantes venezolanos, colombianos, y haitianos, entre otros, y la situación en muchas partes del norte del país es insostenible. Sin embargo, y pese a que existen delincuentes entre todas las comunidades inmigrantes del país, la gran mayoría de los haitianos en Chile son gente esforzada y trabajadora que solo buscan una vida mejor para sus familias. Es de esperar que el gobierno del presidente Boric encuentre una solución para reconciliar la seguridad pública con la tradición chilena de ser “un asilo contra la opresión.”

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44 comentarios en “Haití, historias de violencia y sobrevivencia”

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